לעוף שחי לפני 125 מיליון שנה היו שני זנבות

מין עוף קדום, שחי בסין לפני 125 מיליון שנה, התהדר בשני זנבות – האחד יפה והשני שימושי. הג'הולורניס (Jeholornis) שנקרא על שם האזור בצפון-מזרח סין שבו התגלו שרידיו לראשונה לפני יותר מעשור, נחשב לאחד העופות הקדומים ביותר. עד כה, הוא היה ידוע כבעל זנב ארוך, שבקצהו נוצות המסודרות בצורת עלה שסוע. מחקר חדש מגלה כי בבסיס הזנב הארוך היה לג'הולורניס זנב נוסף, שצורתו כצורת מניפה זקורה.

במאמר שהתפרסם בכתב העת Proceedings of the National Academy of Sciences מתארים חוקרים מסין ומארגנטינה את המבנה המורכב של זנב הג'הולורניס. בין היתר, הם מתבססים במאמרם על מאובנים שטרם תוארו בספרות המחקרית. הם מציינים כי בארבעה מאובנים נמצאו שתי קבוצות הנוצות גם יחד, ואורכן של הנוצות במניפה בבסיס הזנב היה עד 10 סנטימטרים. לדבריהם, המבנה הכפול מצביע על כך שהאבולוציה של הזנב לא הובילה ישירות מהמבנה דמוי העלה, שאפיין את בעלי הנוצות הקדומים, אל צורת המניפה המוכרת לנו כיום.

ביי ווינינג. אחד מהמאובנים שחושפים את המבנה הכפול של זנב הג'הולורניס (צילום: ZHOU Zhonghe)

ביי ווינינג. ג'הולורניס מאובן עם שני זנבות (צילום: ZHOU Zhonghe)

לדברי החוקרים, שאלת המפתח היא כמובן תכליתם של שני חלקי הזנב. החוקרים סבורים כי הם התפתחו כתוצאה משילוב של שני לחצים אבולוציוניים – סביבתי ומיני. הם משערים כי הנוצות במניפה הקצרה היו מסודרות בחפיפה חלקית זו עם זו ויצרו יחדיו משטח שסייע לג'הולורניס להתרומם ולהתעופף. נוצות הזנב הארוך, כך להערכת החוקרים, הועילו פחות לתעופה ושימשו לראווה ולתקשורת מינית – בייחוד אם הן היו ססגוניות, כפי שמרמזים ממצאים שונים לגבי בעלי כנף אחרים בני התקופה.

הג'הולורניס היה עוף גדול למדי – אורכו הגיע לכ-80 סנטימטרים. זרעי צמחים שנמצאו בבטנו, היו בעת הגילוי עדות ישירה ראשונה לאכילת זרעים בקרב העופות של עידן המזוזואיקון.

עוד חדשות מסעירות על חיות:


פילים אפריקניים. צילום:  Michelle Gadd/USFWS
פילים מבינים על מה אתם מצביעים

דג מאובן  בן 240 מיליון שנה (Saurichthys curionii). צילום: UZH
דג קדום עם חוט שדרה מפתיע

השרצה של שד הים, צילום (New England Aquarium)
צעיף הביצים המרהיב של שד הים

מה דעתכם?