נמצאו סימני חיים קדומים – בני 3.5 מיליארד שנה

שחזור ראשית התפתחות החיים על פני כדור הארץ הוא משימה מאתגרת במיוחד, לאור העובדה שסלעי המשקע העתיקים ביותר על הכוכב שלנו נדירים וחשופים לשינויים מרחיקי לכת. מחקר חדש של צוות חוקרים בינלאומי מארה"ב, מנורבגיה ומאוסטרליה, שפורסם בכתב העת Astrobiology, חושף ממצא מדהים: שרידים שמורים היטב של מערכת אקולוגית מורכבת ועתיקה – בת 3.5 מיליארד שנים – בשרשרת סלעי משקע באוסטרליה.

ד"ש מהסבים. סלע שנמצא בתצורת דרסר באוסטרליה ומציג סימני חיים קדומים (צילום: Nora Noffke)

לאלבום המשפחתי. סלע שנמצא בתצורת דרסר באוסטרליה ומציג סימני חיים קדומים (צילום: Nora Noffke)

במחוז פילברה במערב אוסטרליה מצויה תצורת הסלע דרסר, אזור גאולוגי קדום המאפשר הצצה לימים שבהם החיים רק החלו להיווצר. עד כה נחשפו באזור מאובנים מיקרוסקופיים וסטרומוליטים – מבנים מאובנים בצורת תלוליות רב-שכבתיות שנוצרו בשל פעילות של מיקרואורגניזמים קדומים. כעת נמצאו במקום מבנים עתיקים נוספים, שאף הם נוצרו כתוצאה מפעילות של מיקרובים. עם זאת, דרך התעצבותם שונה מזו של הסטרומוליטים ולכן גם צורותיהם שונות. המבנים, שנקראים Microbially Induced Sedimentary Structures או בקיצור MISS, נוצרים בידי יריעות של מיקרובים שכמותן ניתן למצוא בשלל סביבות מימיות – אגמים, לגונות, גדות נהר, אדמות מלח וכיוצא בזה. בניגוד לסטרומוליטים, MISS מתהווים אך ורק בהשפעת התהליכים הפיזיקליים האופייניים למשקעים, ואינם מערבים שיקוע של מינרלים בתוך יריעות המיקרובים עצמן.

מאובני ה-MISS שנמצאו במחקר החדש מזכירים בצורתם ובאופן בו השתמרו MISS נוספים באזורים אחרים בעולם, ובהם מבנה בן 2.9 מיליארד שנים שנמצא בדרום אפריקה – אך הממצא העכשווי ייחודי בשל גילו – העתיק בכ-300 מיליון שנים מה-MISS העתיקים ביותר שהתגלו עד כה, אף הם בדרום אפריקה. גילם של מאובני ה-MISS שנמצאו בתצורת דרסר מוערך ב-3.48 מיליארד שנה ולדידם של החוקרים, מדובר באחד מסימני החיים הקדומים ביותר המוכרים למדע. עם זאת, החוקרים מציינים כי אין ביכולתם לזהות את היצורים הקדמונים האחראים ליצירת המאובנים.

החיפוש אחר MISS מתפשט מעבר לגבולות הצרים של הכוכב שלנו: בשל הדמיון בין התנאים ששררו בעבר על כדור הארץ ולבין אלו שאפיינו בעבר את מאדים, איתור MISS הוא גם אחת מהמשימות של הגשושיות שחוקרות את פני כוכב האדום. משום כך, ממצאיו של המחקר הנוכחי עשויים לסייע לחוקרים ללמוד יותר גם על שכננו למערכת השמש. 

 

עוד חדשות מסעירות על חיות:


ארפאימה, (צילום:Jeff Kubina)
מין חדש של דג ענקי שנושם אוויר

ארמדיל ענק (צילום: Kevin Schafer)
הארמדיל חופר, כל החיות נהנות

מאובן של היצור המתכדרר הקדום ביותר. צילום: Javier Ortega-Hernández
אורי כדורי בן חצי מיליארד שנה

מה דעתכם?